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Un patient paraplégique remarche grâce à des électrodes

Résumé : Après cinq ans sans utiliser ses jambes, un jeune homme a pu regoûter aux joies de la marche sur quelques mètres. Une première mondiale rendue possible grâce à un système d'électrodes développé par des chercheurs américains.

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S'il est actuellement possible pour une personne paraplégique de pouvoir se déplacer sur ses deux jambes, et ce grâce à un exosquelette (article ci-dessous), l'équipe du Dr Zoran Nenadic de l'Université de Californie a franchi un pas supplémentaire et inédit en la matière. Le 24 septembre 2015, le groupe de chercheurs américains a publié un article concernant la « faisabilité d'une interface cerveau-ordinateur fonctionnant avec un système de stimulation électrique pour la restauration de la marche après une paraplégie ». Preuve à l'appui, ils ont aussi diffusé une vidéo où l'on voit  un homme de 26 ans, qui a perdu l'usage de ses jambes cinq ans auparavant suite à un accident de moto, marcher sur quelques mètres à l'aide d'un cadre de marche.

19 semaines d'entraînement

Pour ce faire, l'équipe du Dr Nenadic a mis au point un système reliant le cerveau du patient à un électroencéphalogramme simulant la moelle épinière défectueuse. L'appareil transfère les informations envoyées par le cerveau vers des électrodes placées sur les genoux. Mais, avant de pouvoir se déplacer seul, le patient a dû réapprendre à son cerveau à donner l'ordre de marcher. Il s'est donc entraîné à la tâche sur une période de 19 semaines. Le groupe d'universitaires fait part de sa volonté de poursuivre son étude, indiquant que la « recherche d'un système invasif et permanent était justifié », tout comme l'exploration d'une version simplifiée par rapport au dispositif actuel. Les travaux n'en sont qu'à leurs débuts mais ils devraient nourrir un espoir certain chez les personnes paraplégiques.